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Parte più profonda dell'oceano



The Challenger Deep nella fossa delle Marianne è il luogo più profondo conosciuto negli oceani della Terra.

Mappa della Fossa delle Marianne: Mappa che mostra la posizione geografica della fossa delle Marianne nell'Oceano Pacifico. Immagine tratta dal Cactbook della CIA.

Misurare la massima profondità dell'oceano

Il Challenger Deep nella fossa delle Marianne è il punto più profondo conosciuto negli oceani della Terra. Nel 2010 il Center for Coastal & Ocean Mapping degli Stati Uniti ha misurato la profondità della Challenger Deep a 10.994 metri (36.070 piedi) sotto il livello del mare con una precisione verticale stimata di ± 40 metri. Se il Monte Everest, la montagna più alta della Terra, fosse collocato in questa posizione, sarebbe coperto da oltre un miglio di acqua.

Le prime misurazioni di profondità nella Fossa delle Marianne furono fatte dalla nave da ricerca britannica HMS Challenger, che fu usata dalla Royal Navy nel 1875 per condurre ricerche nella trincea. La massima profondità registrata in quel momento era di 8.184 metri (26.850 piedi).

Nel 1951, un'altra nave della Royal Navy, chiamata anche "HMS Challenger", tornò nell'area per ulteriori misurazioni. Hanno scoperto una posizione ancora più profonda con una profondità di 10.900 metri (35.760 piedi) determinata dal suono dell'eco. Il Challenger Deep prende il nome dalla nave della Royal Navy che fece queste misurazioni.

Nel 2009, la mappatura del sonar effettuata dai ricercatori a bordo del camper Kilo Moana, gestito dall'Università delle Hawaii, ha determinato la profondità di 10.971 metri (35.994 piedi) con un potenziale errore di ± 22 metri. La misurazione più recente, eseguita nel 2010, è la profondità di 10.994 metri (precisione di ± 40 metri) riportata nella parte superiore di questo articolo, misurata dal Centro degli Stati Uniti per la mappatura costiera e oceanica.

Mappa Deep Challenger: Mappa che mostra la posizione del Challenger Deep all'estremità meridionale della Fossa delle Marianne, a sud di Guam. Immagine NOAA modificata da Kmusser e utilizzata qui sotto una licenza GNU Free Document.

Esplorando il Challenger Deep

Il Challenger Deep fu esplorato per la prima volta dagli umani quando Jacques Piccard e Don Walsh scesero nel batiscafo di Trieste nel 1960. Raggiunsero una profondità di 10.916 metri (35.814 piedi).

Nel 2009 i ricercatori della Woods Hole Oceanographic Institution hanno completato l'immersione più profonda da parte di un veicolo robot senza pilota nel Challenger Deep. Il loro veicolo robot Nereus ha raggiunto una profondità di 10.902 metri.

Perché l'oceano è così profondo qui?

La Fossa delle Marianne si trova al limite di una piastra convergente. Qui due piastre convergenti di litosfera oceanica si scontrano tra loro. A questo punto di collisione, una delle piastre scende nel mantello. Sulla linea di contatto tra le due piastre, la flessione verso il basso forma una depressione nota come trincea oceanica. Un esempio di una trincea oceanica è mostrato nel diagramma. Le trincee oceaniche formano alcuni dei luoghi più profondi degli oceani terrestri.

Terremoto della fossa delle Marianne: Mappa che mostra la posizione del Challenger Deep, l'epicentro di un terremoto di aprile 2016 e le relative direzioni di movimento delle placche del Pacifico e delle Filippine. Mappa USGS con annotazioni di.

Sfiato vulcanico subacqueo: Quando la piastra del Pacifico viene spinta nel mantello e riscaldata, l'acqua nel sedimento viene volatilizzata e i gas vengono liberati quando il basalto della piastra si scioglie. Questi gas migrano in superficie per formare una serie di prese d'aria vulcaniche sul fondo dell'oceano. Questa foto mostra gas che fuoriescono e bolle che si spostano verso la superficie, espandendosi mentre salgono. Immagine NOAA.

Terremoti nella fossa delle Marianne

La Fossa delle Marianne si trova lungo un confine tra la piastra filippina e la piastra del Pacifico. La piastra del Pacifico si trova sul lato orientale e meridionale di questo confine, e la piastra filippina si trova sul lato occidentale e settentrionale di questo confine.

Entrambe queste piastre si stanno muovendo in direzione nord-ovest, ma la Pacific Plate si sta muovendo più velocemente della Philippine Plate. Il movimento di queste piastre produce un limite convergente della piastra perché la maggiore velocità della piastra del Pacifico lo sta facendo collidere nella piastra filippina. Questa collisione produce una zona di subduzione alla Fossa delle Marianne mentre la Pacific Plate scende nel mantello e sotto la Philippine Plate.

Questa collisione si verifica a velocità variabile lungo il limite di curvatura delle piastre, ma il movimento relativo medio è compreso nell'intervallo di decine di millimetri all'anno. I terremoti ricorrenti si verificano lungo questo confine della placca perché la discesa della Placca del Pacifico nel mantello non è regolare e uniforme. Invece, le piastre sono generalmente bloccate con l'accumulo di pressione, ma con improvvisi scivolamenti mentre le piastre si spostano da pochi millimetri a pochi metri alla volta. Quando le piastre scivolano, vengono prodotte vibrazioni e quelle vibrazioni viaggiano attraverso la crosta terrestre come onde di terremoto.

Mentre la piastra del Pacifico scende nel mantello, viene riscaldata dall'attrito e dal gradiente geotermico. A una profondità di circa 100 miglia, le rocce sono state riscaldate a un punto in cui alcuni minerali iniziano a sciogliersi. Questo scioglimento produce magma che sale verso la superficie a causa della sua bassa densità. Quando il magma raggiunge la superficie, vengono prodotte eruzioni vulcaniche. Queste eruzioni hanno formato l'Arco dell'isola di Mariana.